Uno de cada ocho niños de EE. UU. recibe maltratos antes de los 18 años de edad, halla un estudio

El riesgo es más alto a principios de la vida, y el 2 por ciento de los niños tienen un informe confirmado para su primer cumpleaños, afirman los investigadores

Por Kathleen Doheny
Reportero de Healthday

LUNES, 2 de junio de 2014 (HealthDay News) -- Más del 12 por ciento de los niños de EE. UU. experimentan golpizas, negligencia o abuso sexual o emocional, según un estudio reciente.

"Uno de cada ocho niños estadounidenses será maltratado en algún momento entre el nacimiento y su décimo octavo cumpleaños", lamentó el investigador del estudio, Christopher Wildeman, profesor asociado de sociología de la Universidad de Yale.

Aunque el porcentaje de casos confirmados de abuso y negligencia es más bajo que hace 25 años, es más alto de lo que Wildeman anticipó. "Revisamos las cifras compulsivamente cuando obtuvimos un 12 por ciento", afirmó.

El estudio, que aparece en línea el 2 de junio en la revista JAMA Pediatrics, usó información del Archivo Infantil del Sistema Nacional de Datos sobre el Abuso y la Negligencia Infantiles. La base de datos contiene solo informes confirmados de maltrato.

Los investigadores definieron el maltrato como "cualquier informe confirmado o indicado, lo que significa que existía suficiente evidencia para que [los servicios de protección infantil] concluyeran que había ocurrido abuso o negligencia".

Más chicas que chicos sufrieron maltrato (un 13 frente a un 12 por ciento), y ciertos grupos minoritarios tenían más tendencia al abuso que otros, apuntaron los investigadores.

Más del 20 por ciento de los niños negros son maltratados, hallaron. "Entre los amerindios, el riesgo se acerca al 15 por ciento", dijo Wildeman.

Entre los niños hispanos, el porcentaje es de alrededor del 13 por ciento, y para los blancos, se acerca al 11 por ciento. "Los asiáticos tenían el más bajo, con alrededor del 3 al 4 por ciento", señaló.

El riesgo es más alto en los primeros momentos de la vida, ya que el 2 por ciento de los niños tuvieron un informe confirmado antes de su primer cumpleaños, y casi el 6 por ciento para su quinto cumpleaños, apuntaron los investigadores.

Pero menos niños sufren abuso actualmente que hace varias décadas, comentó Wildeman. "Aproximadamente en los últimos 25 años ha habido grandes declives en el maltrato infantil en EE. UU.", afirmó, citando otras investigaciones.

Alrededor del 80 por ciento de los casos que el equipo evaluó se trataban de negligencia, no de abuso, dijo.

Los investigadores rastrearon los casos entre 2004 y 2011, lo que incluyó a alrededor de 5.6 millones de niños. Entonces, estimaron la prevalencia acumulada de maltrato confirmado para los 18 años de edad.

Las nuevas cifras no sorprenden a Janet Currie, profesora de economía y asuntos públicos de la Universidad de Princeton, en Nueva Jersey. "El maltrato infantil es un problema de salud público inmenso y poco percibido", planteó Currie, quien no participó en el estudio.

En su propia investigación reciente, halló que el maltrato infantil es la principal causa de muertes por lesiones en los niños menores de un año de edad.

Dado que el nuevo informe solo se enfoca en los casos confirmados, dijo que podría subestimar el alcance del problema. "Los casos podrían no ser confirmados por varios motivos, lo que incluye una falta de personal de protección infantil disponible para investigar los informes", planteó.

Todo el que sospeche que un niño está siendo maltratado debe notificar a los servicios de protección infantil locales o estatales, o al departamento de policía, enfatizó. "Muchos casos sospechados no se verifican, pero es mejor prevenir que lamentar con este tipo de cosa", añadió.

Las señales características del abuso incluyen moretones o quemaduras sin explicación, miedo de volver a casa, conductas inadecuadas para la edad como chuparse el dedo o mojar la cama, o conductas sexuales inadecuadas. Un niño que está crónicamente sucio podría estar siendo víctima de negligencia. Otras señales de negligencia posible son la falta de atención médica o dental, o el abuso de las drogas o el alcohol, señalan los expertos.

Para reducir el riesgo de maltrato, los amigos y los familiares deben prestar especial atención a las necesidades de los padres de niños muy pequeños, aconsejó Wildeman. "El riesgo de maltrato infantil es unas cuatro veces mayor en el primer año que en todas las demás edades", apuntó, citando su investigación.

Que amigos y familiares ayuden en ese periodo podría aliviar la carga y el estrés, dijo Wildeman.

Más información

Safe Horizon ofrece más información sobre el abuso infantil.


Artículo por HealthDay, traducido por HolaDoctor.com

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FUENTES: Christopher Wildeman, Ph.D., associate professor, sociology, Yale University, New Haven, Conn.; Janet Currie, Ph.D., professor of economics and public affairs and director, Center for Health and Well-Being, Princeton University, Princeton, N.J.; June 2 2014, online, JAMA Pediatrics

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